Docteur Patrick Nzounza, coordinateur médical du CTA au Congo (Brazzaville et Pointe Noire) centre de traitement mondial des malades du VIH / SIDA. (Photo par Jean-Luc LUYSSEN / Gamma-Rapho via Getty Images)

Les chercheurs sur le VIH estiment qu’un certain nombre de «contrôleurs d’élite» en République démocratique du Congo (RDC) pourraient être essentiels pour trouver de nouvelles façons de traiter le virus.

Les chercheurs ont découvert un «nombre inhabituellement élevé de personnes» en RDC qui ont été testées positives pour les anticorps anti-VIH mais ne présentent aucun signe de virus vivant – sans l’utilisation de traitements. Les chercheurs ont qualifié ces personnes de contrôleurs d’élite du VIH.

Selon les chercheurs, la découverte de ces contrôleurs d’élite pourrait aider à découvrir de nouveaux traitements contre le VIH et même potentiellement des vaccins.

Les scientifiques ont constaté que la prévalence des contrôleurs d’élite du VIH se situait entre 2,7 et 4,3% du groupe de 10 457 personnes étudiées en RDC. À l’échelle mondiale, les contrôleurs d’élite représentent entre 0,1 et 2% des cas.

Tom Quinn, directeur du Johns Hopkins Center for Global Health et chef de la section internationale de recherche sur le VIH / sida de l’Institut national des allergies et des maladies infectieuses, a déclaré que la découverte d’un grand groupe de contrôleurs d’élite du VIH en RDC est «significative» considérant que le VIH est une «maladie chronique à vie qui évolue généralement avec le temps».

«Il y a eu de rares cas d’infection ne progressant pas chez les individus avant cette étude, mais cette fréquence élevée est inhabituelle et suggère qu’il se passe quelque chose d’intéressant au niveau physiologique en RDC qui n’est pas aléatoire», a déclaré Quinn.

Les chercheurs espèrent que les futures études de ce groupe pourraient aider à découvrir des liens entre la suppression naturelle du VIH et les futurs traitements alors que les scientifiques du monde entier travaillent à la guérison.

Carole McArthur, professeur de sciences buccales et cranio-faciales à l’Université du Missouri – Kansas City et directrice de la recherche en résidence en pathologie au Truman Medical Center, a déclaré que chaque nouvelle découverte du VIH est «une autre pièce du puzzle évolutif».

McArthur a ajouté: «Chacun de ces éléments nous aide à voir un peu plus clairement où nous devons regarder ensuite et contribue à la banque de connaissances vers laquelle tous les chercheurs se tourneront dans la prochaine phase de nos travaux.»

Depuis le début de l’épidémie de VIH / sida, 76 millions de personnes ont été infectées par le virus.

L’Organisation mondiale de la santé (OMS) estime qu’environ 33 millions de personnes sont mortes du VIH / sida. Environ 38 millions de personnes dans le monde vivaient avec le VIH à la fin de 2019. Rien qu’en 2019, 690 000 personnes sont décédées de maladies liées au VIH.

L’OMS a déclaré que l’Afrique restait la région la plus gravement touchée avec près d’un adulte sur 25 (3,7%) vivant avec le VIH. Ce groupe représente également plus des deux tiers des personnes vivant avec le VIH dans le monde.

En 2014, des chercheurs ont confirmé que la pandémie de VIH avait pris naissance en RDC dans les années 1920. Des chercheurs de l’Université d’Oxford et de l’Université de Louvain ont trouvé sa source avec «un haut degré de certitude» – avec son «arbre généalogique» menant à Kinshasa dans les années 1920.

La nouvelle étude sur les contrôleurs d’élite du VIH en RDC, publiée dans la revue eBioMédecine, appartenait à une équipe comprenant Abbott, l’Université Johns Hopkins, l’Institut national des allergies et des maladies infectieuses, l’Université du Missouri – Kansas City et l’Université protestante au Congo.