Par Joshua Schneyer, Aram Roston et Jonathan Stempel

(Reuters) -Liberty University a poursuivi son ancien président Jerry Falwell Jr, une personnalité autrefois influente parmi les chrétiens évangéliques américains, affirmant qu’il avait porté atteinte à ses normes morales en dissimulant la liaison de sa femme avec un agent de piscine qui avait tenté de leur extorquer.

La plainte déposée jeudi devant un tribunal d’État de Lynchburg, en Virginie, demande au moins 30 millions de dollars de dommages-intérêts.

Il a déclaré que Falwell, 58 ans, avait manqué à ses devoirs en refusant de divulguer sa relation et celle de sa femme Becki avec le préposé, et en négociant un salaire plus élevé et une indemnité de départ alors qu’il savait que l’affaire pourrait endommager l’école.

Liberty a déclaré que Falwell avait mal mélangé ses devoirs universitaires avec sa vie personnelle tout en sachant que «l’infidélité, l’impudeur et l’acceptation d’un style de vie décontracté seraient en contraste frappant avec la conduite attendue des dirigeants de Liberty.

Falwell n’a pas immédiatement répondu à un texte et à un message vocal vendredi pour demander un commentaire.

Les avocats qui ont représenté Falwell dans un litige récent n’ont pas pu être contactés immédiatement ou n’ont pas immédiatement répondu aux demandes de commentaires.

Falwell a démissionné de Liberty en août dernier, un jour après que le gardien de la piscine, Giancarlo Granda, a déclaré à Reuters https://www.reuters.com/investigates/special-report/usa-falwell-relationship qu’il avait eu une relation sexuelle de plusieurs années avec les Falwell.

Granda avait rencontré les Falwell à Miami en 2012, cinq ans après que Falwell soit devenu président de Liberty. Falwell avait succédé à son défunt père Jerry Falwell Sr, éminent télévangéliste et fondateur de Liberty.

Liberty a déclaré que la conduite de Falwell contrevenait à la «Liberty Way», son terme pour centrer la vie sur une éducation rigoureuse et un engagement envers la foi et les normes bibliques de moralité.

Il veut que Falwell paie 10 millions de dollars en dommages-intérêts compensatoires, qui, selon lui, peuvent être triplés en vertu de la loi de Virginie, plus des dommages-intérêts punitifs et autres. Il veut également lui rendre les téléphones, ordinateurs et autres biens appartenant à l’école.

Un porte-parole de Liberty a refusé de commenter le procès.

À Liberty, Falwell était devenu une force dans la politique conservatrice américaine, et son soutien à Donald Trump lors de la course présidentielle américaine de 2016 a aidé à gagner les évangéliques dans un champ républicain bondé.

Avant son départ, Falwell a pris un congé après avoir publié sur les réseaux sociaux, puis supprimé, une photo de lui-même avec son bras autour de l’assistante de sa femme, où son pantalon était partiellement dézippé. Falwell a déclaré plus tard à une station de radio locale que la photo était censée être une blague.

En octobre, Falwell avait poursuivi Liberty pour diffamation, affirmant que cela avait porté atteinte à sa réputation en prêtant crédit à ce qu’il appelait les «mensonges» de Granda. Il a abandonné ce procès en décembre.

(Reportage d’Aram Roston, Joshua Schneyer et Jonathan Stempel; Édité par Rosalba O’Brien)