Cinco de Mayo, la conversation

Des Mexicains représentant des soldats indigènes et l’armée française, reconstituent la bataille de Puebla lors des célébrations du Cinco de Mayo à Mexico.
Photo AP / Eduardo Verdugo

Beaucoup d’Américains célèbrent Cinco de Mayo, mais combien connaissent réellement l’histoire de la fête?

Contrairement à la croyance populaire, Cinco de Mayo ne marque pas l’indépendance du Mexique, qui est célébrée le 16 septembre. Au lieu de cela, il est destiné à commémorer la bataille de Puebla, qui a été combattue entre les armées mexicaine et française en 1862.

Dans la longue et riche histoire du Mexique, la bataille de Puebla est généralement considérée comme un événement assez mineur. Mais son héritage se perpétue un siècle et demi plus tard, notamment aux États-Unis.

Repousser un empire

Après que le Mexique eut obtenu son indépendance de l’Espagne en 1821, d’autres nations étaient réticentes à reconnaître l’autonomie du pays naissant. Au cours des décennies suivantes, le Mexique a perdu une grande partie de ses terres au profit des États-Unis et est entré dans une période d’instabilité économique et politique.

Cela a été ponctué par une guerre civile à la fin des années 1850 qui a conduit Benito Juárez, le premier président indigène du Mexique, à prendre le pouvoir en 1861.

L’un des premiers actes de Juarez a été d’annuler les remboursements de prêts étrangers dans le but de protéger l’économie en difficulté du Mexique. Cela a irrité la Grande-Bretagne, l’Espagne et la France et les a incités à envoyer une force expéditionnaire conjointe au Mexique. Cependant, la Grande-Bretagne et l’Espagne se sont retirées rapidement car il est devenu clair que le dirigeant français Napoléon III était plus intéressé par le renversement du nouveau gouvernement mexicain.

Au cours de la bataille, les forces françaises ont dépassé en nombre les Mexicains deux contre un.
Wikimedia Commons, CC BY-SA

La bataille de Puebla a eu lieu le 5 mai 1862, lorsque l’armée mexicaine, dirigée par le commandant général Ignacio Zaragoza, a repoussé les attaques de l’armée française sur la ville de Puebla, située à environ 70 miles au sud-est de Mexico.

Ce fut une petite mais inspirante victoire pour le Mexique, et quatre jours plus tard, le 9 mai 1862, Juárez déclara Cinco de Mayo fête nationale.

Même si les Français finiront par vaincre l’armée mexicaine et prendre le contrôle du pays sous l’éphémère Second Empire mexicain, qui dura de 1864 à 1867, la victoire dans la bataille de Puebla envoya un message puissant au reste du monde.

L’armée mexicaine était plus nombreuse que deux contre un par les troupes françaises chevronnées, de sorte que le Mexique se révéla être un adversaire redoutable digne du respect international. Et le fait que le pays était dirigé par un président indigène avait une signification symbolique particulière.

Un impact involontaire sur l’histoire des États-Unis?

La bataille de Puebla a peut-être également eu un impact par inadvertance sur les États-Unis, qui, à l’époque, étaient impliqués dans leur guerre civile.

Le sociologue David Hayes, auteur de «El Cinco de Mayo: une tradition américaine», a soutenu qu’en battant les Français à la bataille de Puebla, les Mexicains ont empêché l’armée française de continuer vers le nord vers la frontière américaine, où ils auraient probablement aidé la Confédération. Il est donc possible que la victoire du Mexique à la bataille de Puebla ait changé le cours de l’histoire américaine.

La bataille de Puebla aurait été célébrée dans l’État de Californie, qui entretenait toujours des liens étroits avec le Mexique; alignés sur l’Union, les citoyens de l’État considéraient la victoire comme une défense de la liberté.

Pendant près d’un siècle, peu de gens aux États-Unis ont célébré le Cinco de Mayo. Mais il a réapparu comme une fête importante en Californie au milieu du 20e siècle, déclenché par le mouvement Chicano en pleine croissance. L’histoire de David contre Goliath reflétait parfaitement la lutte pour les droits civiques.

Le militant syndical américano-mexicain Cesar Chavez a été le grand maréchal du défilé Cinco de Mayo de Los Angeles en 1991.
Photo AP / Chris Martinez

Les entreprises encaissent

La commercialisation généralisée de Cinco de Mayo s’est produite au cours des années 1980 et 1990. Les sociétés de bière, en particulier, ont ciblé les Américains d’origine mexicaine, les exhortant à célébrer leur héritage avec Coronas, Bud Lights et Dos Equis.

La marchandisation de l’héritage mexicain et mexicain américain a rapidement suivi, et les fêtards d’aujourd’hui achètent des piñatas, des accessoires du drapeau mexicain, des sombreros et des costumes qui peuvent virer à l’offensive.

Alors que de plus en plus d’Américains – quel que soit leur héritage ethnique – participent aux festivités, peu savent ce que commémore Cinco de Mayo. Une enquête a révélé que seulement 10% des Américains pouvaient décrire les origines de la fête.

Les fans de baseball des Miami Marlins portent des sombreros et brandissent des pancartes pour célébrer le Cinco de Mayo.
Photo AP / Wilfredo Lee

L’héritage compliqué de Cinco de Mayo rappelle que le passé est rendu significatif de différentes manières par différentes personnes.

Pour les Mexicains – en particulier ceux qui vivent en dehors de la ville moderne de Puebla – la fête est d’une importance mineure, éclipsée par rapport à des fêtes nationales et religieuses beaucoup plus importantes, comme le jour de l’indépendance du Mexique et le jour des morts. Cependant, des reconstitutions de la bataille de Puebla ont toujours lieu dans la Puebla moderne ainsi que dans le quartier Peñon de los Baños de Mexico.

Pour de nombreux Américains d’origine mexicaine, la journée revêt une importance particulière en tant qu’occasion de célébrer leur héritage commun. Mais étant donné la commercialisation rampante de la fête, certains Américains mexicains ont exprimé leur ambivalence à l’idée de la célébrer.

Et pour les Américains sans ascendance mexicaine, les vacances semblent simplement servir d’excuse pour boire des margaritas.

Kirby Farah, professeur adjoint d’anthropologie, USC Dornsife College of Letters, Arts and Sciences

Cet article est republié à partir de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lisez l’article original.