La NFL est prête pour un joueur gay, et ce depuis des années.

Je l’ai réalisé pour la première fois en 2012, lorsque j’ai interviewé une douzaine de joueurs actuels et anciens sur leurs réflexions sur l’acceptation des homosexuels. L’ancien demi offensif des Green Bay Packers Ahman Green a un frère et une sœur homosexuels. Le pro Bowler Jevon Kearse a un cousin gay. Le membre du Temple de la renommée Michael Irvin avait un frère gay. La légende des Titans du Tennessee, Eddie George, a déclaré: « Je ne pense pas que cela aurait été un problème du tout » si l’un de ses coéquipiers avait rejoint l’équipe.

La NFL a défilé dans la World Pride, avec un char. Les Vikings du Minnesota ont organisé des conversations sur l’inclusion des LGBTQ dans le sport. Les New England Patriots ont parrainé le Gay Bowl. Les Seahawks de Seattle ont adopté l’arc-en-ciel.

Lorsque Michael Sam a joué son premier match de pré-saison avec les Rams de St. Louis après avoir révélé son homosexualité, j’ai parlé de lui avec des tailgaters. Ils étaient excités, fiers qu’il fasse partie de l’équipe.

À maintes reprises, les membres de la ligue et ses environs ont manifesté leur soutien aux athlètes homosexuels et à l’inclusion des LGBTQ. Plus tôt cette année, j’ai énuméré 55 efforts différents de la NFL, de l’équipe et des joueurs – et ce n’est qu’une infime fraction de la liste complète.

Pourtant, comme nous, chez Outsports, avons parlé de tout cela pendant des années, la réponse des sceptiques a été le seul endroit où ils pouvaient aller : « Si c’est si génial, pourquoi n’y a-t-il pas de joueurs ? »

Bien sûr, avec l’annonce par l’ailier défensif des Oakland Raiders Carl Nassib qu’il est gay, personne ne peut plus le dire. Les messages de soutien affluent pour Nassib.

Et ils continueront. Le non-sens que nous entendons depuis des années selon lequel la NFL n’est pas prête pour un joueur gay sera renversé. Alors que les opposants ont désigné les fans, les joueurs, les sponsors, les propriétaires d’équipes et tous les autres comme les grands homophobes qui affligent la ligue, nous allons voir que tout s’effondre.

Michael Sam nous avait déjà donné un aperçu. Ce que les gens aiment oublier, c’est le soutien que Sam avait quand il est sorti, et bien après son passage avec les Rams de St. Louis. Cela ne s’est pas bien terminé pour la carrière de Sam, et les gens ont blâmé le manque continu de joueurs de la NFL en partie le jour où les Rams ont décidé de couper Sam, quelques mois seulement après l’avoir repêché en sachant qu’il était gay.

Au-delà de l’histoire de Sam, nous avons laissé les gens se laisser trop envahir par des bêtises sur Twitter et dans les commentaires sur Facebook. Les nouvelles de Nassib ont été accueillies avec beaucoup de « qui s’en soucie » et « ne pouvons-nous pas nous en tenir au football », sans aucun doute. Pourtant, il s’agissait d’une minorité de réactions, malgré la force avec laquelle ils essaient d’être envers leurs abonnés à un chiffre.

Nous laissons également un langage homophobe occasionnel nous aveugler à l’acceptation.

Comme nous le disons depuis de nombreuses années, quelqu’un peut utiliser une insulte anti-gay et aimer toujours son coéquipier gay quand il sort. Cela semble fou, mais c’est une dynamique que nous avons entendue maintes et maintes fois : lorsque les athlètes sortent, le coéquipier dont ils avaient le plus peur est parfois la première personne à leur faire un câlin.

Kobe Bryant nous a appris cela il y a des années. Il a traité un arbitre de la NBA d’insulte homosexuelle, puis nous a montré qu’il n’avait pas l’intention de dire « Je déteste les homosexuels ».

Nassib a disputé au moins 14 matchs chacune de ses cinq saisons avec la ligue. Et il jouera plus. Alors qu’il participe au camp d’entraînement, joue pendant la saison régulière et enregistre des sacs, nous allons voir comment la NFL – et même le football – est devenue un endroit où les athlètes homosexuels sont respectés, acceptés et même embrassés.

Et c’est comme ça depuis un moment.