Les femmes ont beaucoup plus de choix de travail et d’éducation que les générations précédentes, ce qui affecte leurs décisions d’avoir des enfants.
Justin Lewis/DigitalVision via Getty Images

Ann M. Oberhauser, Université d’État de l’Iowa

Le déclin de la croissance démographique aux États-Unis de 2010 à 2020 fait partie d’une tendance nationale plus large liée à la baisse des taux de natalité, mais aussi aux changements d’immigration et à d’autres facteurs. En mai 2021, l’ampleur de ce changement est devenue claire, avec un record de 55,8 naissances pour 1 000 femmes en âge de procréer en 2020, une baisse de 4 % par rapport à 2019. D’autres pays sont confrontés à des ralentissements similaires de la croissance démographique.

Ce changement est en cours aux États-Unis depuis de nombreuses années.

Au début des années 1900, mon grand-père a grandi dans une famille de neuf enfants dans l’Iowa rural. Ils ont tous travaillé dur pour entretenir la ferme et subvenir aux besoins de la famille. Certains des enfants ont quitté la ferme pour aller à l’université, fonder une famille et trouver du travail ailleurs. Mon père a grandi dans une ville et a travaillé comme un adulte pour subvenir aux besoins de sa famille en tant que seul gagne-pain.

La génération suivante, les baby-boomers, a été élevée pendant une période d’expansion économique qui accompagnait une hausse de la fécondité – le nombre moyen d’enfants nés d’une femme en âge de procréer. Les générations post-boomers ont eu moins d’enfants, contribuant à une baisse de 50 % des taux de natalité aux États-Unis entre 1950 et 2021, de 25 naissances pour 1 000 personnes à 12.

Les opportunités économiques, les normes sociales et l’évolution des rôles de genre – en particulier l’élargissement des options d’éducation et d’emploi pour de nombreuses femmes – contribuent à expliquer pourquoi la fécondité a ralenti à la fin du XXe et au début du XXIe siècle. Ce changement a des répercussions sur les tendances des effectifs, de l’emploi, des soins de santé, du logement et de l’éducation.

Expliquer la baisse de la fécondité

Chaque génération connaît des circonstances uniques qui affectent la fertilité. Cependant, la tendance générale à la baisse des taux de natalité est largement due à l’évolution des rôles des femmes, aux changements d’emploi et aux progrès de la santé reproductive.

Après la Seconde Guerre mondiale, les États-Unis ont connu un changement rapide des rôles de genre avec l’expansion de l’éducation des femmes et leur entrée sur le marché du travail. À partir de la période du baby-boom de 1946 à 1964, de nombreuses femmes des classes moyenne et supérieure ont eu de plus en plus d’opportunités d’obtenir une éducation au-delà du lycée, qui était généralement la fin de l’éducation formelle des femmes.

En 1950, seulement 5,2 % des femmes avaient terminé quatre années d’études collégiales ou plus. En 2020, cette proportion est passée à 38,3 %.

En comparaison, 7,3% des hommes ont terminé au moins quatre années d’études collégiales en 1950 et 36,7% en 2020 – une augmentation plus faible que pour les femmes.

L’augmentation des études collégiales et l’augmentation de l’emploi chez les femmes ont tendance à retarder la maternité. Les femmes ayant un niveau d’instruction plus élevé, en particulier les femmes célibataires, ont tendance à reporter la maternité jusqu’au début de la trentaine.

De plus, les progrès de la médecine et l’approbation par les régulateurs fédéraux de la pilule contraceptive dans les années 1960 ont élargi la liberté de reproduction pour les femmes.

Cette situation a contribué à ce que les femmes deviennent mères plus tard dans leur vie. Par exemple, l’âge médian des mères pour la première fois chez les femmes nées en 1960 était de 22,7 ans, contre 20,8 ans pour les femmes nées en 1935.

De plus, le taux de natalité chez les adolescentes a atteint un niveau record en 2019, avec 16,7 naissances pour 1 000 filles et femmes âgées de 15 à 19 ans. Les taux de natalité restent toutefois plus élevés chez les adolescentes latino-américaines et noires que chez les adolescentes blanches ou asiatiques. En revanche, la part des femmes âgées de 40 à 44 ans qui ont déjà eu des enfants est passée de 82 % en 2008 à 85 % en 2018.

. Les femmes nées à l’étranger ont tendance à avoir des taux de natalité plus élevés que les femmes nées aux États-Unis.

L’emplacement géographique révèle également des différences importantes dans le taux de natalité aux États-Unis. Les femmes de la Nouvelle-Angleterre ont moins d’enfants, en partie à cause des niveaux d’éducation plus élevés. En revanche, les femmes du Sud et des Grandes Plaines ont l’un des taux de natalité les plus élevés des États-Unis.

Enfin, l’incertitude économique affecte les tendances de la fécondité. Les économistes estiment qu’une famille dépensera en moyenne 233 610 $ par enfant avant l’âge de 18 ans. Les bouleversements financiers pendant la Grande Récession de 2007 à 2009 ont également contribué à la baisse des taux de natalité, tandis que la pandémie de COVID-19 a entraîné une baisse de 4% des taux de fécondité en 2020, le plus bas depuis 1979.

Un regard vers l’avenir

La diminution du nombre de bébés et de jeunes et le vieillissement de la population affecteront sans aucun doute les générations futures.

Plusieurs pays développés d’Europe ont également connu une baisse des taux de fécondité, avec des répercussions sociales et économiques généralisées. En Italie, par exemple, des baisses rapides de la fécondité ont conduit à la fermeture d’hôpitaux et d’écoles. En 2019, la famille italienne moyenne avait 1,2 enfant, ce qui fait partie d’une tendance à la baisse depuis les années 1960, quand il était plus courant pour les familles d’avoir quatre enfants. En conséquence, le pourcentage de personnes âgées en Italie est juste derrière le Japon, avec une préoccupation croissante pour l’offre future de main-d’œuvre.

Aux États-Unis, des taux de fécondité plus faibles se traduisent par une diminution du nombre de personnes en âge de travailler et par d’éventuelles pénuries de main-d’œuvre dans de nombreux secteurs de l’économie. Selon le US Census Bureau, le pourcentage de personnes âgées de 65 ans et plus a augmenté, augmentant d’un tiers depuis 2010.

Une femme regarde un nouveau-né dans ses bras
Les nouveau-nés font partie d’une société et d’une économie saines.
Diana Haronis, Moment via Getty Images

De nombreux économistes et spécialistes des sciences sociales recommandent une restructuration du travail pour soutenir et retenir le nombre décroissant de travailleurs. Ces recommandations comprennent des conditions de travail plus flexibles, l’accès à des services de garde de qualité et abordables, la réforme de l’immigration et la sécurité d’emploi. Plusieurs de ces mesures apporteraient un soutien indispensable aux parents et en particulier aux femmes sur le marché du travail.

Deuxièmement, les espaces de vie et les logements résidentiels peuvent également devoir accueillir cette population âgée croissante avec des dispositions qui incluent des logements avec assistance, des communautés de retraite et des moyens pour les personnes de vieillir chez elles. Ces changements de logement aideraient particulièrement les femmes, qui vivent plus longtemps que les hommes.

Troisièmement, les services de santé tels que l’assurance, les soins médicaux et l’emploi devront s’adapter à ces changements démographiques, car davantage de ressources sont nécessaires pour soutenir une population plus âgée.

Enfin, la baisse des taux de fécondité est une préoccupation croissante pour les éducateurs et les décideurs. La soi-disant « falaise démographique » conduira inévitablement à la fermeture et à la consolidation d’écoles, et à la baisse du recrutement et des inscriptions d’étudiants aux États-Unis Une projection est qu’il y aura 10 % d’étudiants en moins en 2054 qu’aujourd’hui.

La baisse globale des taux de fécondité a des effets considérables sur la société et les générations futures. Au début des années 1900, les études collégiales et une carrière n’étaient pas des options pour les femmes comme mon arrière-grand-mère. Les progrès de la santé reproductive et l’élargissement de l’accès des femmes à l’éducation et à l’emploi ont produit un changement démographique avec des implications pour le travail, le logement, les soins de santé et l’éducation.

[The Conversation’s Politics + Society editors pick need-to-know stories. Sign up for Politics Weekly._]La conversation

Ann M. Oberhauser, professeur de sociologie, Université d’État de l’Iowa

Cet article est republié à partir de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lire l’article original.