Joyce Carol Oates, écrivain, Ronchi Di Percoto, Italie, 2010. (Leonardo Cendamo/Getty)

La célèbre écrivaine Joyce Carol Oates s’est excusée après avoir suggéré que le pronom singulier « ils » ne deviendra jamais « une partie de l’usage général ».

Mercredi 6 octobre, Oates a tweeté un lien vers un New York Times éditorial du linguiste John McWhorter. Dans son article, McWhorter a plaidé en faveur de l’utilisation de pronoms neutres tels que « ils » et « eux ».

Partageant l’article, l’auteur de 83 ans a ajouté : « « Ils » ne deviendront pas une partie de l’usage général, non pas pour des raisons politiques mais parce qu’il n’y aurait pas de pronom pour distinguer un sujet singulier (« ils ») et un sujet pluriel (« ils »). Le langage cherche à communiquer avec clarté, pas à obscurcir ; c’est son but.

Joyce Carol Oates a été largement critiquée pour ses propos. Beaucoup ont souligné que le singulier « ils » est en fait utilisé depuis des siècles et est loin d’être un nouveau développement, tandis que d’autres lui ont demandé de respecter les expériences vécues des personnes trans et non binaires.

Dans un cas rare pour Twitter, ce qui s’est ensuite déroulé a été une conversation mature et respectueuse qui s’est terminée avec Oates offrant des excuses sincères.

Joyce Carol Oates a été invitée à éviter de rester «coincée dans le passé»

Un utilisateur de Twitter a répondu à Oates pour lui dire qu’elle avait « tort » sur sa compréhension de l’utilisation de « ils ».

« J’essaie de m’améliorer à ce sujet », a écrit Ron Waxman. « C’est difficile après des décennies d’utilisation de ‘il’ ou ‘elle’. Ne restez pas coincé dans le passé.

Oates a cité le tweet de Waxman, ajoutant: « Je suis heureux de dire » ils « si le contexte l’exige et une personne l’a demandé. Mes remarques étaient qu’il n’est pas probable qu’une pluralité d’anglophones utilisent « ils » pour désigner un individu, pas que ce soit bon ou mauvais ; juste une conjecture neutre.

L’auteur a clôturé son tweet en suggérant que l’adoption de pronoms non sexistes est un problème « générationnel », ce qui a suscité davantage de critiques.

À partir de là, Oates a continué à doubler ses affirmations bizarres.

La marée a finalement commencé à changer lorsque l’écrivain et journaliste Sim Kern a souligné l’impact que ses mots pourraient avoir sur les personnes trans et non binaires – en particulier celles qui sont quotidiennement confrontées à des abus de genre et à un usage incorrect des pronoms.

Kern a résumé les problèmes de manière succincte lorsqu’ils ont écrit : « Être trans dans ce monde est déjà assez difficile sans que les voix les plus puissantes de notre profession n’utilisent leurs énormes plateformes pour nous attaquer et essayer d’invalider nos identités.

Ce tweet, semble-t-il, a eu un impact sur Oates.

« Dieu ! Je ne voulais pas du tout dire cela. Je m’excuse, vraiment. Vous avez parfaitement raison. (Mais il est très difficile de me considérer comme une ‘voix puissante’ – comme quelqu’un qui vit avec des chats.).

Elle a poursuivi : « J’utilise souvent le pronom ‘ils’ au singulier. C’était un tweet purement spéculatif et non destiné à « invalider ».

Les excuses d’Oates se sont déroulées sur un certain nombre de tweets dans lesquels elle a directement répondu à ceux qui exprimaient leur mécontentement à l’égard de ses commentaires.

Surtout, lorsqu’un utilisateur de Twitter a essayé d’absoudre Oates d’actes répréhensibles, elle les a corrigés avec plaisir.

« Vous n’avez pas tort, Joyce », a écrit l’utilisateur de Twitter. « Annuler la culture ne peut pas annuler la langue anglaise. Tu n’as fait de mal à personne.

Mais Oates n’était pas d’accord.

« Mais je pense que les mots, même involontaires, peuvent nuire, surtout psychologiquement ; ainsi, ce qui était censé être une spéculation linguistique, avait évidemment une signification dans la vie réelle, un peu comme des mots tabous que nous devrions respecter pour leur pouvoir métalinguistique.

Oates a ensuite retweeté certains de ses critiques – et a également partagé un lien vers le Black Trans Fund, une ressource nationale conçue pour élever et soutenir les leaders noirs de la justice sociale trans.

Elle a clôturé la discussion en disant qu’elle ne supprimerait pas son tweet d’origine – et elle a également expliqué pourquoi.