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Par Léa Douglas

(Reuters) – Les principales entreprises américaines de conditionnement de viande ont rédigé le décret émis par le président Donald Trump en 2020 pour maintenir les usines de viande en activité et ont convaincu son administration d’encourager les travailleurs à rester au travail au plus fort de la pandémie de COVID-19, selon un rapport https://coronavirus.house.gov/sites/democrats.coronavirus.house.gov/files/2022.5.12%20-%20SSCC%20report%20on%20Meatpacking%20FINAL.pdf publié jeudi par un panel de la US House.

Le rapport du sous-comité restreint de la Chambre des représentants sur la crise des coronavirus détaille l’influence de l’industrie de la viande sur la Maison Blanche de Trump alors qu’elle tentait de maintenir la production même lorsque les employés tombaient malades.

Plus de 59 000 travailleurs du conditionnement de la viande dans des usines appartenant aux cinq principaux conditionneurs de viande du pays ont contracté le COVID-19 au cours de la première année de la pandémie et au moins 269 sont décédés, selon le premier rapport du panel, publié en octobre.

« La conduite honteuse des dirigeants d’entreprise qui recherchent le profit à tout prix pendant une crise et des responsables gouvernementaux désireux de faire leur offre indépendamment du préjudice qui en résulte pour le public ne doit jamais se répéter », a déclaré le président du comité, le représentant James Clyburn.

Le North American Meat Institute, le principal groupe commercial de l’industrie de la viande, a déclaré que le rapport « déforme la vérité » et « utilise des données rétrospectives 20/20 et des choix de cerises pour étayer un récit qui n’est absolument pas représentatif des premiers jours d’une urgence nationale sans précédent. ”

Le rapport – basé sur des milliers de documents et d’entretiens avec des travailleurs, des responsables syndicaux et des experts – a révélé qu’en avril 2020, des entreprises de conditionnement de viande dirigées par Tyson Foods et Smithfield Foods ont rédigé un décret exécutif invoquant la Defense Production Act (DPA) pour maintenir les usines de viande ouvertes. .

Le DPA, qui a été promulgué en 1950, donne au président des pouvoirs d’urgence pour contrôler l’économie nationale.

Les entreprises ont envoyé le projet aux responsables du ministère de l’Agriculture (USDA) et ont longuement correspondu avec la Maison Blanche, l’USDA et d’autres responsables de l’administration avant l’ordonnance https://www.govinfo.gov/content/pkg/FR-2020-05- 01/pdf/2020-09536.pdf a été finalisé et signé le 28 avril, selon le rapport.

Les dirigeants de l’industrie ont fait valoir à l’époque que l’approvisionnement national en viande était menacé par l’absentéisme des travailleurs.

Ces préoccupations étaient « sans fondement », selon le rapport de la Chambre. Les données de l’USDA ont montré que les conditionneurs de viande disposaient de 622 millions de livres de porc congelé en mars 2020 et que les exportations de porc des principaux conditionneurs de viande ont augmenté de 370 % au cours de la première année de la pandémie.

Jim Monroe, vice-président des affaires générales de Smithfield, a déclaré que la société était fière de sa réponse à la pandémie.

« Avons-nous fait tout notre possible pour partager avec les responsables gouvernementaux notre point de vue sur la pandémie et son impact sur le système de production alimentaire ? Absolument », a-t-il déclaré.

Gary Mickelson, un porte-parole de Tyson, a déclaré que la priorité absolue de l’entreprise était la santé et la sécurité des travailleurs et qu’elle avait collaboré avec les autorités fédérales, étatiques et locales dans sa réponse à la pandémie dans l’intérêt de la protection des travailleurs.

En avril 2020, les dirigeants de l’industrie de la viande ont également fait pression sur l’USDA pour encourager les travailleurs à se présenter aux usines à mesure que l’absentéisme augmentait, ce qui a entraîné une déclaration publique à cet effet de l’ancien vice-président Mike Pence, selon le rapport.

L’industrie a travaillé en étroite collaboration avec Mindy Brashears, sous-secrétaire à la sécurité alimentaire de l’USDA, et a correspondu avec elle via son courrier électronique personnel et son téléphone portable, une violation potentielle de la Federal Records Act, selon le rapport.

L’ancien directeur des Centers for Disease Control and Prevention, Robert Redfield, a également déclaré au comité de la Chambre qu’il avait ajouté un langage adoucissant, comme « si possible », aux directives du CDC pour gérer la propagation du COVID-19 dans les usines de viande parce qu’il était « persuadé par préoccupations de l’industrie » quant à l’impact potentiel des orientations.

(Reportage par Leah Douglas; Montage par Leslie Adler et Mark Porter)

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