Beth Maples-Bays est sortie à Missoula, Montana, en 1978, qui, explique-t-elle, était à l’époque une « petite Mecque libérale ». Les « organisations féministes de Missoula reflétaient le mouvement national des femmes », selon Montana Women’s History. Dans son bureau, assise devant un panneau FEMME AT WORK, Beth me dit qu’elle est d’abord « tombée profondément amoureuse » d’une femme à la fin des années 70, alors qu’elle faisait partie d’un collectif appelé Women’s Place. Women’s Place était un centre d’aide aux victimes de viol fondé par Judy Smith. Ils « ont travaillé en étroite collaboration avec la Blue Mountains Women’s Clinic, qui était le fournisseur d’avortement dans l’ouest du Montana à l’époque ». Il n’y en a plus dans la région maintenant.

Quand Beth est sortie, elle avait de nombreux modèles de rôles lesbiens réels à admirer. L’une de ces lesbiennes était Dianne Sands, qu’elle « adore toujours à ce jour », maintenant « une représentante de l’État [and] un expert sur l’histoire des femmes, en particulier l’histoire des femmes du Montana. Alors que Beth a trouvé des modèles à l’écran et dans des livres, elle lisait toujours Mary Daly, Andrea Dworkin, Suzanne Brown Miller et Zsuzsanna Budapest. Beth dit : « J’ai trouvé mon chemin, je me suis retrouvée… et j’étais si heureuse.

Beth Maples-Baies

Troubles et traumatismes

Beth et sa partenaire de l’époque, Julie, ont construit un élan de travail de base féministe. Beth a dirigé des groupes de sensibilisation, ce qui était sa «première incursion dans l’activisme». Les groupes CR n’étaient pas quelque chose que les autres féministes n’étaient pas désireux de courir parce qu’ils impliquaient tellement de « turbulences et de traumatismes ». Beth était issue d’une « situation de mariage », avant de devenir lesbienne, où « il y avait des enfants impliqués, et c’était moche ». Elle pouvait s’identifier aux femmes traumatisées.

En décembre 1980, l’ex-mari de Beth a kidnappé ses enfants et ne lui a pas dit où ils se trouvaient, ni ne l’a laissée les contacter. Elle a réussi à le convaincre de la rencontrer à Knoxville, Tennessee, emballant « tout [she] possédé dans une Subaru Brat… avec le plus petit u-haul que vous puissiez avoir à l’arrière. Cela comprenait certains des objets de sa mère, comme son piano. La mère de Beth a été assassinée quand Beth avait dix-neuf ans, par son « beau-monstre » – son beau-père – « qui l’a brutalisée et finalement assassinée ».

Non seulement Beth transportait les siennes, celles de Julie et de sa mère dans la Subaru Brat – avec le plus petit u-haul de tous les temps – mais Julie était dans le plâtre à l’époque, après avoir subi une blessure. Ils avaient aussi un beagle et un cairn terrier. Beth rit, « les cinq cents premiers kilomètres étaient de la glace noire. »

Partir de zéro

À la veille du Nouvel An, en décembre 1980, Beth réalisa que Knoxville n’était pas la Mecque libérale et féministe lesbienne de Missoula. La scène lesbienne de Knoxville ressemblait beaucoup aux « bars butch/femme des années 1950, à New York ». Beth « en a fait son projet » d’amener une sorte de communauté féministe lesbienne à Knoxville. En 1981, elle a fondé Mountain Womyn’s Coalition, la deuxième organisation féministe lesbienne de l’histoire de l’East Tennessee. Le premier était East Tennessee Alliance of Lesbian Activists.

La première chose que Mountain Womyn’s Coalition a faite a été de produire Kate Clinton, une comédienne lesbienne populaire à l’époque, dans un endroit qui leur a été prêté par la communauté noire locale. La production était de 150 $ au total – ce qui était « même bon à l’époque » – avec l’aide de dons, dont un fût offert par le bar gay local. Tout était organisé par téléphone. Imprimer à ce sujet était dangereux.

En raison de l’absence du dernier semestre du lycée, de « garder [her] mère vivante », Beth n’a pas été autorisée à aller directement à l’université. Ainsi, en 1981, elle a « contourné les règles » en s’inscrivant, à pleine charge, en tant qu’adulte sans diplôme, faisant un 4.0. Ils l’ont accueillie à bras ouverts et elle a reçu une bourse de 500 $. Beth a choisi les soins infirmiers comme spécialité et a intégré la société d’honneur des infirmières alors qu’elle était encore junior et s’occupait de ses deux enfants et de sa grand-mère.

Beth a commencé à travailler dans le domaine de la santé des femmes, notamment chez Planned Parenthood. Parce qu’elle voulait apprendre à pratiquer un avortement – ​​au cas où cela deviendrait illégal – elle travaillait à la Volunteer Women’s Clinic, qui le leur offrait. Elle s’inquiète de l’accès à l’avortement aujourd’hui, avec quatre cliniques de Knoxville qui se réduisent à une.

Fleurs sauvages

Julie et Beth sont restées ensemble pendant dix ans. Beth explique que « quand [she originally] est sorti, tout le monde [in the lesbian feminist community] devait être complètement androgyne. Alors Beth a coupé ses cheveux et ne portait pas de robes. «Mais j’étais toujours une femme», dit-elle en riant. Beth a pensé, à l’époque, « Julie, quand nous romprons, je me fais un réel butch… Si je dois porter une robe pour en avoir une, alors je le ferai. Elle l’a fait. Lorsque Beth et Julie ont rompu, Beth est sortie avec un drag king pendant quatre ans et demi. Finalement, elle « en a eu marre de tout ça ». Elle « voulait quelqu’un avec [her] intelligence. »

Puis Beth a rencontré Sam. Elle a déclaré: «Une nuit, nous étions tous dans ma cuisine et je cuisinais, comme d’habitude, et il y avait cette boucheuse – une femme à l’allure masculine – et nous avons commencé à parler de fleurs sauvages. Tout le monde pensait que nous étions fous parce qu’ils n’étaient pas dans des trucs comme ça, mais Sam était dans les fleurs sauvages et moi aussi. Alors nous avons commencé à parler. Et nous avons parlé. Et nous avons parlé. Et devine quoi? Nous parlons encore 30 ans plus tard.

En tant que femme fière, Beth est très préoccupée par la pression exercée sur les lesbiennes butch d’aujourd’hui. « Je crains que nous perdions toutes nos butches… parce que j’ai perdu les miennes. Bien que nous soyons toujours ensemble, j’ai perdu mon butch dix ans après le début de la relation. Nous étions dans une communauté butch/femme à l’époque et ce n’était pas si grave, [butches transitioning] semblait juste être la prochaine étape. Beth dit: « J’aime Sam et j’aimerai toujours Sam, avant et après – je l’aime toujours. » Sam a voulu faire la transition pendant trente-cinq ans avant de le faire et Beth a respecté – et respecte – l’autonomie de son partenaire. Cependant, Beth est alarmée par l’augmentation notable – et le redressement rapide – du nombre de lesbiennes butch en transition au cours des décennies qui ont suivi.

Accrocher et ajouter

Ces jours-ci, Beth se tourne vers l’activisme axé sur les lesbiennes. Elle a fondé Lesbian Echoes (@lesbianechoes), « un podcast sur les lesbiennes de plus de soixante-dix ans. » Beth explique : « J’ai commencé à le faire parce que les jeunes lesbiennes et les lesbiennes qui viennent de sortir, qui ne sont pas nécessairement jeunes, ont besoin de modèles. Ils ont besoin de modèles ! Je vais avoir un mélange éclectique de femmes ordinaires et de femmes pas si ordinaires – un peu célèbres – parce que chaque expérience est importante. Beth, comme beaucoup d’entre nous, avoue qu’elle « aspire – aspire – à la communauté des femmes ».

Parce que Beth vit dans une région principalement rurale, elle admet « ce n’est pas New York City! », et est admirablement « repartie de zéro » plus d’une fois, je lui ai demandé quelques conseils pour démarrer un post-covid, régional/à distance , groupe axé sur les lesbiennes d’aujourd’hui. « Je déteste le dire, mais Facebook [and] Twitter », conseille-t-elle. «Je serais clair qui vous voulez dans un groupe. Ce que nous avons fait ici, pour attirer plus de lesbiennes rurales, c’est d’avoir des rassemblements. Feux de joie. Faire de la randonnée – bien sûr cela me laisse de côté, je ne peux ni voir ni entendre et je suis vieux – mais je peux faire des feux de joie ! » Beth rit. « Nous avions l’habitude d’avoir des danses, oh c’était tellement merveilleux. » Dans l’esprit de la vie rurale, Beth suggère : « S’il y a des gens avec qui vous vous sentez en sécurité, vous pouvez proposer des promenades [if they don’t have a car or a truck], et trouvez un endroit qui, espérons-le, est gratuit ! »

Beth nous laisse un petit conseil : « accrochez-vous à ce que vous avez et ajoutez-y. C’est tout ce que vous pouvez faire. Cela peut prendre un certain temps. Il faut apprendre la patience… J’ai appris la patience dans mon jardin. En plantant une graine et en la regardant pousser. Parfois, ils me surprenaient et ils ne venaient pas avant quelques années ! Comme mes Tiger Lillies, j’ai jeté les graines sur ma pelouse et elles ont explosé alors que je ne me souvenais même pas de les avoir plantées ! Assurez-vous simplement de porter votre crème solaire ! »