Le point bas dans la vie de Roger Brigham est survenu lorsqu’il a développé une rétinite et a commencé à perdre sa vision périphérique. L’ancien athlète vif voyait sa santé se détériorer comme tant d’autres qui ont contracté le VIH, chaque lésion rappelant la longue bataille qui l’attendait.

Il attribue son amour de toujours pour le sport pour l’avoir sauvé.

« Vous avez un esprit combatif. C’est nourri lorsque vous faites du sport, et vous en avez besoin lorsque vous êtes mis au défi », a-t-il déclaré. « C’est l’un des avantages que tout le monde peut retirer du sport : apprendre à se battre, apprendre à affronter les tests et à ne pas plier.

Brigham a certainement fait face à de nombreux tests tout au long de sa vie incroyable, et il ne s’est jamais plié. Le pionnier du sport gay a pris sa retraite la semaine dernière après avoir travaillé 46 ans dans le journalisme sportif, écrivant sa chronique d’adieu dans le Bay Area Reporter. Notamment, on pense que Brigham est le premier rédacteur sportif gay d’un quotidien de métro, s’adressant à ses patrons à l’Anchorage Daily News en 1982.

C’est vrai : Brigham était un homosexuel qui travaillait dans le sport à l’époque où l’idée d’un journaliste sportif ouvertement gay n’était qu’une hérésie. Et il l’a fait en Alaska, loin des métropoles urbaines gay de Los Angeles et Manhattan.

« Ce que j’ai le plus aimé d’Anchorage et de la scène gay d’Anchorage – c’était très petit, il n’y avait que quelques bars à la fois – mais la communauté était tellement unie », a-t-il déclaré. « Il n’y avait pas de place pour la discrimination au sein de la communauté gay. »

Brigham était mon invité cette semaine sur le podcast The Sports Kiki et a partagé des histoires sur sa vie de travail dans le sport et les leçons apprises. Lorsque Brigham est revenu sur la zone continentale des États-Unis, il a suivi des offres d’emploi à Los Angeles, Albany NY et finalement dans la Bay Area, où il vit aujourd’hui.

Dans les années 90, Brigham, qui a été infecté par le VIH vers 1982, a commencé à voir ses problèmes de santé s’aggraver. Comme il le dit, « au milieu des années 1990, j’avais eu presque toutes les infections opportunistes, à l’exception de la démence et de la pneumocystose ». Il a été placé sous surveillance de la mort de six mois qui a duré plus de deux ans.

C’est à ce moment que Brigham a décidé de s’immerger dans la communauté sportive LGBTQ. Il a rejoint le Golden Gate Wrestling club, qui était gay et le seul club de lutte pour adultes à San Francisco.

Avec deux hanches artificielles, Brigham était loin de l’athlète stellaire qu’il a été pendant la majeure partie de sa vie. Mais le club de catch du Golden Gate l’a accueilli.

L’expérience a ravivé sa passion pour le sport.

« J’ai toujours eu une vision très hyper-compétitive du sport. J’ai moi-même été un compétiteur acharné en tant qu’athlète », a-t-il déclaré. « J’avais en quelque sorte oublié que toutes les bénédictions que le sport m’apportait se sont produites tôt dans la vie. »

Pendant son temps avec le club de lutte Golden Gate, Brigham a vu ses pairs de la communauté sportive LGBTQ profiter de ces mêmes bénédictions.

« J’ai pu avoir toutes ces leçons de vie très tôt et les utiliser pour propulser ma carrière. En m’impliquant dans la communauté sportive LGBTQ, j’ai réalisé que tant de mes collègues n’avaient pas eu ce genre de bénédiction dans leur jeunesse », a-t-il déclaré. « Il était important d’avoir les programmes pour qu’ils puissent se tester dans le sport à l’âge adulte. J’ai vu tellement de gens s’autonomiser grâce au mouvement sportif inclusif.

Bien que Brigham ait assisté aux premiers Gay Games en 1982 avec un maillot à la main, il n’a pas été autorisé à participer en raison de règles d’inscription strictes. Cette expérience l’a aigri sur les sports gays pendant des décennies.

Cela a changé lorsqu’il a rejoint Golden Gate, et en 2006, Brigham a participé aux Gay Games – avec des hanches artificielles. Il a ensuite occupé le poste d’officier de la Fédération des jeux gays, où il a mis l’accent sur la croissance des groupes de sports gays locaux.

Brigham a poursuivi ce travail dans les années 2000, en lançant l’Equality Coaching Alliance, un réseau de communication pour les entraîneurs LGBTQ et leurs pairs.

Entraîneur de longue date de lutte depuis ses jours en Alaska, Brigham est également devenu l’entraîneur-chef du Mission High School de San Francisco en 2007. Il dit que son implication a contribué à éradiquer l’homophobie à l’école.

« Personne ne voulait aller se moquer de leurs entraîneurs. Ça n’allait pas bien finir », a-t-il déclaré.

Plus important encore, le travail de Brigham en tant qu’entraîneur-chef lui a permis d’inculquer aux enfants le même esprit combatif qui l’a soutenu pendant toutes ces années.

« Je leur dis: ‘Si tout ce que je vous apprends à faire, c’est comment faire un démontage, alors nous perdons notre temps' », a déclaré Brigham. « Nous nous concentrons sur des choses bien plus importantes que cela, à savoir comment devenir des adultes responsables et productifs, comment se battre pour nos familles, comment se battre pour notre communauté. Il s’agit de croire en soi. Pour beaucoup d’enfants, la chose la plus importante que vous puissiez leur dire en tant qu’entraîneur est : « Je crois en vous ». Et si je crois en toi, tu devrais croire en toi. Et si vous croyez en vous, vous devriez investir en vous-même, car cela rapportera des dividendes. »

Lire le profil 2011 de Brigham par Outsports ici.