Les victimes de violences sexuelles et sexistes subissent un traumatisme qui dure bien au-delà des crises médicales.
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Monica Adhiambo Onyango, Université de Boston

La pandémie de COVID-19 est une catastrophe qui a gravement perturbé le fonctionnement normal des populations à travers le monde et continue de proliférer sans discrimination.

Les flambées de maladies comme COVID-19 menacent la santé de tous. Mais les femmes et les filles sont touchées de manière disproportionnée. Pendant les épidémies, les mesures mêmes prises pour protéger les populations et maintenir à flot les systèmes de santé rendent les femmes et les filles particulièrement vulnérables à la violence.

La violence sexuelle et sexiste est une conséquence cachée de la pandémie de COVID-19. Étant donné que les communautés du monde entier sont obligées de rester à la maison, les femmes et les filles courent un risque accru de violence domestique, de violence entre partenaires intimes, de maltraitance des enfants et d'autres formes de violence sexuelle et sexiste.

Étant donné que les catastrophes exacerbent les inégalités entre les sexes et les hiérarchies de pouvoir préexistantes, la violence au foyer peut s'aggraver, car la mise en quarantaine prolongée et les facteurs de stress économiques augmentent les tensions au sein du ménage. Les femmes et les filles sont isolées des personnes et des ressources qui peuvent les aider, et elles ont peu d'occasions de se distancier de leurs agresseurs.

Pendant les épidémies, il est plus difficile pour les agents de santé sexuelle et génésique de dépister de manière appropriée les violences sexuelles et sexistes. Et les voies d'aiguillage vers les soins sont perturbées.

Nos recherches montrent qu'une augmentation de la violence sexuelle et sexiste a été observée lors de l'épidémie d'Ebola 2013-2015 en Afrique de l'Ouest. Au cours de cette flambée, les efforts de riposte se sont concentrés sur la maîtrise de la maladie.

Cet objectif était important, mais aucun protocole n'a été établi pour protéger les filles et les femmes de la violence pendant l'épidémie. Des quarantaines et des fermetures d'écoles ont été mises en place pour contenir la propagation des maladies. Cela a rendu les femmes et les adolescentes vulnérables à la coercition, à l'exploitation et aux abus sexuels.

On craint déjà que COVID-19 n'entraîne une augmentation de la violence sexuelle et sexiste.

Augmentation des niveaux de violence

La violence sexuelle et sexiste ne commence pas par des catastrophes comme COVID-19. Mais le chaos et l'instabilité qu'ils provoquent rendent les femmes et les filles plus vulnérables.

Le secrétaire général des Nations Unies, António Guterres, a tiré la sonnette d'alarme sur une «effroyable vague mondiale» de violence domestique.

Au Kenya, les cas de violence sexuelle, sexiste et domestique ont considérablement augmenté depuis que le pays a commencé sa riposte au virus. En Chine, les signalements de violences domestiques ont presque doublé après le blocage des villes, 90% étant liés à l'épidémie.

Les appels au service d'assistance téléphonique ont augmenté en Malaisie, au Liban, en France, en Argentine, à Chypre et à Singapour. Une forte baisse des appels en Italie suggère que le verrouillage a également empêché de nombreuses femmes de demander de l'aide.

Selon l'Organisation mondiale de la santé, 35% des femmes dans le monde ont déjà subi une forme de violence sexuelle et sexiste au cours de leur vie. Dans certains contextes de crise, ce nombre est monté en flèche à plus de 70%.

Expérience Ebola

Des augmentations de la violence sexuelle et sexiste ont été observées lors de l'épidémie d'Ebola 2013-2015 en Afrique de l'Ouest. Les estimations concernant la portée sont difficiles à obtenir et largement sous-déclarées. Les survivants de la violence ont été ignorés car les agents de santé ont compté le nombre de cas d'Ebola.

Selon certains rapports, la Guinée a signalé une augmentation de 4,5% de la violence sexuelle et sexiste et deux fois plus de viols. Plus souvent qu'autrement, cette violence n'était évidente que par ses conséquences dévastatrices pour les femmes et les filles.

À la suite d'Ebola, la Sierra Leone et le Libéria ont vu une augmentation des taux de grossesse chez les adolescentes.

Les parallèles entre la réponse à Ebola et COVID-19 sont frappants. Les infrastructures de santé publique pendant Ebola ont été interrompues. Dans une tentative désespérée de contrôler le virus, les gouvernements ont utilisé bon nombre des stratégies actuelles de distanciation sociale. Il s'agissait notamment de fermetures d'écoles, de couvre-feux et de quarantaines.

Comme Ebola s'est propagé dans toute l'Afrique de l'Ouest, les efforts de secours lourdement chargés n'ont pas réussi à prendre en compte les populations particulièrement vulnérables. Les besoins des femmes et des filles, en particulier en ce qui concerne la violence sexuelle et sexiste, ont été largement ignorés dans la planification des interventions et du relèvement.

De nombreuses organisations ont attendu qu'Ebola soit sous contrôle avant de répondre à ces besoins. A ce moment là, il était trop tard.

Leçons apprises

L'une des principales leçons tirées de l'épidémie d'Ebola est que les épidémies rendent les femmes et les filles particulièrement vulnérables à la violence. Les erreurs commises lors de l'épidémie d'Ebola sont des enseignements précieux dans la réponse COVID-19.

Les gouvernements doivent assurer la protection des femmes et des filles dès le début d'une épidémie. Cependant, une approche descendante ne suffit pas. Les initiatives de prévention et d'atténuation doivent être intégrées dans tous les secteurs.

Des recherches ont montré que les groupes de femmes indépendants sont le facteur le plus important pour lutter contre la violence à l'égard des femmes et des filles. À la lumière de cela, les femmes et les filles devraient être impliquées dans le développement et la prestation de services pendant COVID-19. Et des données complètes sur l'impact sexospécifique du COVID-19 devraient être collectées.

Tous les services de protection pour les femmes et les filles doivent être classés comme «essentiels» lors de toute catastrophe. Des lignes d'assistance téléphonique pour la violence domestique, des espaces sûrs, des services de santé sexuelle et génésique, des voies de recours et des mécanismes de justice sont nécessaires en période de pré-pandémie, et encore plus en cas de crise.

Les gouvernements devraient identifier les organisations déjà axées sur la violence sexuelle et sexiste et leur donner les outils et les ressources pour continuer à soutenir les femmes et les filles pendant la pandémie. Étant donné que la distanciation sociale limite les possibilités de dépistage, ces organisations devraient explorer d'autres voies d'entrée pour les femmes d'accéder aux soins, en particulier dans des endroits comme les supermarchés et les pharmacies.

Étant donné que les hôpitaux et les cliniques traitent des patients infectés, le secteur de la santé devrait collaborer avec les organisations de lutte contre la violence de genre pour fournir des services de manière créative et renforcer les voies d'aiguillage conformément aux mesures d'atténuation des virus.

Des soins cliniques de haute qualité pour les survivants devraient être accessibles à tout moment. Les gardiens de la communauté, y compris les chefs religieux, traditionnels, les femmes et les jeunes, devraient jouer un rôle clé dans les initiatives d'atténuation des virus et de la violence. Ils peuvent également servir de groupes d'alerte précoce et d'alerte au sein de la communauté.

Les travailleurs de première ligne devraient être formés pour reconnaître et référer en toute sécurité les cas de violence sexuelle et sexiste. Et les femmes doivent être conscientes du risque accru en période de crise et savoir où trouver de l'aide.

Les conséquences de la violence sexuelle et sexiste ne s'arrêtent pas lorsque les crises médicales sont maîtrisées. L'impact de COVID-19 sera à grande échelle, de longue date et probablement générationnel. La planification des interventions et du rétablissement doit garantir que les personnes les plus touchées par COVID-19 ne soient pas oubliées.

Des recherches supplémentaires ont été effectuées par Alexandra Regan, candidate à la maîtrise en santé publique à la Boston University School of Public HealthLa conversation

Monica Adhiambo Onyango, professeure agrégée de clinique, Santé mondiale, Université de Boston

Cet article est republié de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lisez l'article original.